Глава первая

Ренди стоял у окна и смотрел вниз с высоты двенадцатого этажа. Люди казались ему маленькими, едва различимыми фигурками. Мимо мелькали огни кадви — летающих автомобилей, вечерняя жизнь города была оживлённой. Ему нравилось наблюдать за суматохой по ту сторону стекла, но сегодня обычно любимые вещи волновали мало, а мысли были далеки от всего происходящего вокруг.

  Дверь за его спиной отворилась и в кабинет вошла симпатичная брюнетка. Она уже давно работала у Ренди секретарём и прекрасно видела, что с ним что-то происходит. Сегодняшний вечер обещал быть весёлым и её уже ждали, но покинуть рабочее место без разрешения она не смела, а Ренди как будто обо всём забыл. Стараясь не побеспокоить его, девушка повернулась, чтобы уйти, ибо заговорить с начальником она так и не решилась.

Рэнди  — Виолетт, на сегодня вы свободны и можете идти, — услышала она. —  Ах да, чуть не забыл. Завтра у вас выходной, сходите куда-нибудь, — сказав это, Рэнди попытался улыбнуться.

  Виолетт смотрела с недоумением — первый раз за шесть лет он дал ей выходной сам. Явно что-то случилось и ей было любопытно узнать, что, но не могла же она начать расспрашивать. Девушка улыбнулась и, сказав спасибо, вышла, аккуратно прикрыв за собой дверь. Ренди подошёл к столу, достал из верхнего ящика сигару и, сев в кресло, задумался на несколько секунд, потом повертел сигару в руке и закурил.

  Было время, когда бедному оборванцу мало на что хватало денег, и о сигарах он даже не знал. Курили в основном дешёвую помесь химии с каким-то наполнителем. На втором уровне Крапта эту дрянь употребляли все и если кто-то отказывался — его считали ненормальным. Живя в самом злачном месте города, о здоровье не думали.

  Мать вкалывала с утра до вечера и не обращала внимания на то, что делает сын, а он скатывался всё ниже и ниже даже по меркам второго уровня. Но что мог понимать двенадцатилетний мальчишка, пробуя дешёвые наркотики и бегая за взрослыми дружками, которые уже давно и уверенно шли к уровню один? Не миновать ему такой же судьбы, если бы не красота матери.

  На втором уровне, месте отбросов и преступников, где красоты было настолько мало, насколько и солнечного света, она была цветком. Впрочем, это приносило только неприятности. Его отец сгинул давным-давно, а пристать к красавице-вдове считал нужным чуть ли не каждый.

  И если бы не дядя, то им пришлось бы туго. Он хорошо помнил этого крепкого мужчину, который кулаками расчищал себе путь и сломал немало рук, ног и носов, защищая сестру. Мама была ещё молодой, но жизнь вдалеке от солнца в постоянных заботах подрывала её здоровье, да и Ренди был слишком живым ребёнком, доставляющим беспокойство. Однажды она слегла с кашлем, каждый день ей становилось всё хуже.

  Лекари разводили руками, но не могли ничем помочь. Дядя пытался договориться, чтобы сестру осмотрели на четвёртом уровне. Такое было почти невозможно для жителей второго уровня, но он сумел этого добиться. Ренди плакал, прижавшись к ноге дяди, когда маму забирали врачи. Тот лишь тихо гладил его по голове. Жизнь сильно изменилась, он привыкал быть один, никто не готовил ему еду, не стирал и не убирал.

  Дядя приходил лишь ночевать, а утром снова спешил на работу. Нужно было расплатиться с человеком, который отправил сестру на лечение и покупать лекарства. Приходя с работы, он не раздеваясь валился на диван и тут же засыпал. Утром, когда Ренди просыпался, дяди уже не было. На столе лежал купленный завтрак, ужасно приготовленный и почти несъедобный. Тогда он ещё не знал, что жизнь не станет прежней.

  Сигара наполовину догорела и Ренди очнулся от воспоминаний. В комнате царил полумрак, лишь свет, попадавший с улицы, слегка освещал комнату. В кресле напротив сидел человек, но как он сюда попал было непонятно.

  Его лицо сразу же привлекало внимание. Жёсткое, властное выражение заставило бы испугаться кого угодно. Цепкие глаза как будто видели тебя насквозь, но из-за темноты Рэнди не мог рассмотреть их цвет. Человек производил впечатление сильного и опасного зверя.

  Встретившись с ним взглядом, Ренди невольно вздрогнул, но столь поздний визит явно не удивил его.

  — Здравствуйте, мистер Троуди, не хотел вас отвлекать. Сигара смотрится непривычно, — гость закинул ногу на ногу.

  — Здравствуйте, мистер Норд, — Рэнди весь вечер ждал этого человека и знал цель его визита. Перед ним сидел один из самых высокооплачиваемых наёмных убийц Крапта, Верд Норд. Человек, чьё имя знали на всех уровнях этого города. И целью посещения была всего лишь жизнь. Он пришёл убить его.

  — Как я вижу, ваша охрана хоть и полна бездарей, но уже доложила вам? Вы совершенно не удивлены моим визитом?

  — Нет, как вы заметили, в моей охране собрались довольно бездарные люди, поэтому вы спокойно прошли сюда. Меня предупредил тайный доброжелатель, но я не смогу назвать имя. Впрочем, я и сам его не знаю.

 — Кругом предатели, — мужчина заулыбался. — А вы совершенно не боитесь?

  — Думаю, я ещё не осознал до конца, — Ренди попытался улыбнуться в ответ. — Что-нибудь хотите, мистер Норд? — он показал рукой на бар.

  — Нет, мистер Троуди, не сегодня, — Верд поднялся и подошёл к жертве, встав справа от кресла. Рэнди напрягся. Он думал о том, как это произойдёт:

 “Убийца просто свернёт мне шею или пристрелит?”

Верд и Рэнди

  — Мне заказали вашу смерть и заплатили очень большие деньги, а у таких людей, как я, нет жалости, сами знаете, — руки Верда коснулись плеч Ренди и тот невольно вздрогнул. Мгновение тишины тянулось целую вечность.

  — Но… — продолжил гость, — мы вполне можем договориться и заключить собственную сделку.

  — Вы хотите денег? — Рэнди слышал, как предательски ничтожно звучит голос и ненавидел себя за это.

  “Страх! Страх перед смертью. Он свойственен почти всем и, что бы человек ни говорил, он боится, просто не до конца осознаёт, что может умереть. Но когда понимаешь, что смерть рядом, паника охватывает любого. Это сильнее всего остального, это первобытный инстинкт.” — Рэнди вздохнул.

  — Нет, мистер Троуди, денег у меня и так хватает, а не исполнив заказ я потеряю репутацию. Мне нужно от вас совсем другое.

  — Так что же?! — в голосе Ренди звучало нетерпение, — что же такого я могу вам дать, что это стоит вашей репутации?

  За его спиной повисло молчание. Рэнди обернулся, убийца стоял к нему спиной и смотрел на ночной город. Возникло желание вытащить из ящика РиТ (лучевое оружие Крапта) и покончить с этим человеком, но Рэнди подавил его и, подойдя к незваному гостю, встал рядом.

  — Вы женитесь, мистер Троуди! — не поворачивая головы сказал Верд.

  — Женюсь? — удивление Ренди было столь велико, что больше он не смог вымолвить ни слова.

  День свадьбы был назначен быстро. Весь город гудел, не было ни одной новости, ни одной передачи, которая бы не освещала это событие. Репортёры поверили в версию, придуманную Вердом. Согласно ней Ренди встретил свою невесту два года назад, сразу же влюбился и вот они решили пожениться. Свадьба была грандиозной. На все уровни Крапта отправили угощение, и даже самые бедные радовались празднику. Рэнди был популярен на нижних уровнях как выходец почти с самого низа, который смог завоевать успех в верхах и стать одним из влиятельнейших людей мира.

  На самом деле Ренди не видел свою невесту, не знал, как она выглядит и, если честно, ему было совершенно всё равно. Это шоу было частью сделки, заключённой с Вердом и он искренне желал её исполнить.

  В тот вечер Верд рассказал, что успехи корпорации сильно не нравятся прямому конкуренту и фактически врагу Рэнди, и тот не придумал ничего лучше, чем нанять убийцу. План был неплох, при нужном исходе конкурентов больше не оставалось. Единственным, что вносило хаос, была дочь мистера Верда, Иннина. Уже много лет ей нравился Ренди и она даже попробовала с ним познакомиться на какой-то вечеринке, но он не обращал на неё внимания. То ли был занят своими мыслями, то ли девушка ему не понравилась, но он даже не мог вспомнить, как она выглядит.

  Иннина же влюбилась и была настолько упряма, что отец переживал, видя свою единственную и всегда спокойную дочь нервной и расстроенной. И тут к нему попал этот заказ. Верд долго думал, как уговорить Ренди, но тот сам пошёл ему навстречу. Двое неглупых мужчин быстро поняли друг друга.  

  Верд был доволен, он старел и давно хотел отойти от дел. Хотя денег у него было достаточно, чтобы обеспечить семью и безбедную старость, ему хотелось чем-то заняться. Выдав свою дочь за Ренди, он решал и эту проблему. По договору Верд после заключения брака становился главой службы безопасности корпорации. Работа была как раз для него.

  Ренди было тридцать семь лет, и он никогда не влюблялся. Женщинам он нравился, но легко расставался с ними. Мысли о семье особо не тревожили и Рэнди почти смирился, что это не для него. Брак ради выгоды тоже исключался, денег хватало и так. Аферистки вились вокруг завидного жениха, но он каждый раз лишь смеялся над этими женщинами, считающими, что поймали “дурачка” на крючок. Это была игра, которая быстро надоедает. Когда же ему становилось совсем скучно, он бродил по тёмным улицам, порой спускался на нижние уровни и ночевал там в своём старом доме. Люди, завидев его кудрявую шевелюру, приветливо махали рукой и кричали:

  — Рэнди опять заблудился, — смеялись нищие, скаля обломанные зубы. Для многих его появление было праздником. Он помогал совсем бедным семьям и привозил детям сладости. Ему хотелось сделать что-то серьёзное для этих людей, но нужна была власть…

  Власть… Она была у Рэнди. Мало кто мог отказать ему в просьбе, но это была не та власть, о которой он мечтал. Корпорация “РэСа” занималась исследованиями человека и его генома. В этом и были его заслуги перед миром. По-настоящему серьёзное исследование было всего одно, но именно оно вознесло Ренди на высоту. Он научился изменять генетический код человека. Этого хватило, чтобы в один миг встать на уровень самых богатых и уважаемых людей города и далеко отбросить своего конкурента. К ещё вчера неизвестному и вечно голодному парню стали прислушиваться.

  Ему было всего тридцать семь и умирать на пике своей славы не хотелось, более того, он только что начал новые исследования, и, ни много ни мало, покусился на бессмертие человека.

 ***

  На свадьбу собралась половина пятого уровня. Слухи о том, что завидный холостяк сдался, быстро облетели весь город. Всем хотелось поздравить молодых лично и посмотреть на ту женщину, которая смогла женить на себе Рэнди. Кадви подлетали к шикарному клубу-площадке не так давно открытого, но уже успевшего стать самым популярным местом города. Посетители могли пообедать в еловом бору, а поужинать уже на яхте посреди океана. И хотя это было лишь голограммой, люди были в восторге.

  Иннина выбрала для свадьбы розовый сад. Деревья цвели и благоухали прямо на глазах изумлённых посетителей, а внизу под балконами плескался океан, в котором маленькие рыбки, переливаясь всеми цветами, исполняли один им понятный танец. Зелёная трава выглядела настолько реально, что можно было рассмотреть капли росы или букашек, проползающих по ней. Небольшой ветерок доносил приятный цветочный запах. Серый Крапт, почти полностью лишённый растительности и встречавший бетонными коробками домов, оставался где-то там позади, и ты попадал в сказку. Многие просто забывали, что это всего лишь иллюзия и пытались сорвать цветок или пройтись босиком по траве.

  Рэнди прибыл в сопровождении двух человек: ведущего учёного корпорации по имени Са̀тори и симпатичного подростка лет пятнадцати с тёмным волосом и не по-детски пронзительными голубыми глазами.

  Учёный был одет в новенький костюм. Он явно не привык носить такие вещи и чувствовал себя в нём неудобно. Часто о нём говорили как о человеке, помешанном на своих открытиях, но Са̀тори не обижался. Что могли знать эти люди, сутками предающиеся безделью и развлечениям?

  Мальчик же казался вполне обыкновенным если бы не несколько надменный вид и совсем не детское выражение лица. Светлый костюм, рубашка и ботинки были идеально подобраны и прекрасно сидели на нём. Ренди же, как всегда, был несколько небрежен, но элегантен. Ради собственной свадьбы он даже немного пригладил кудрявый волос. Настроение у жениха было великолепным и со стороны на самом деле казалось, что этот человек влюблён и счастлив. Все трое были настолько непохожи друг на друга, что так и хотелось спросить: “Почему они вместе?”

  Люди провожали глазами странную троицу, некоторые махали рукой Рэнди или Са̀тори, те здоровались и улыбались в ответ. Но особое внимание было приковано именно к мальчику, слухи о нём ходили давно. Это был первый успешный эксперимент, с которого начался взлёт корпорации. Люди шептались, рассматривая подростка, не находили в нём ничего особенного, разочарованно сплетничали и злословили, ставя под сомнение заслуги корпорации и учёных. Мальчик же не обращал на это внимания, лишь иногда посматривал по сторонам и улыбался, понимая, что будь у него хвост или третья нога многих это устроило бы.

  Возможно, Рэнди не стал бы собирать всех этих людей и спокойно отпраздновал свадьбу в корпорации, но даже на этот день у него были планы. Среди гостей находились люди, с которыми он с удовольствием бы переговорил по поводу дел, а свадьба была лишь предлогом для встречи.

  Иннину он увидел не сразу, она стояла в окружении самых заядлых сплетниц города и, смущаясь, слушала их. Довольно скромное по меркам Крапта платье выгодно выделяло её среди ярко разодетых собеседниц и Рэнди невольно залюбовался девушкой. Он бы женился в любом случае, будь она даже последней уродиной, но Иннина оказалась милой и симпатичной. Рэнди и сам не заметил, как засмотрелся на девушку.

Свадьба

  “Всё не так уж и плохо” — подумал он и взял бокал вина с ближайшего столика.

  Верд наблюдал за ним. Ему не нравилось, что любимая и единственная дочь выходит замуж именно при таких обстоятельствах, но выгода этого брака перевешивала все сомнения. Да и дочь свою он знал хорошо, она не была похожа на женщин Крапта, её мало интересовали развлечения и поклонники. Характером девушка пошла в мать, мягкая и домашняя. Рядом с такими женщинами любой мужчина чувствовал себя героем. Верд надеялся, что со временем Рэнди оценит это и полюбит её. Он сам уже давно не испытывал каких-либо чувств к людям и лишь Иннина оставалась его самой большой и единственной слабостью.

  — Са̀тори Лойн, — услышал он голос рядом и, повернувшись, увидел учёного, с улыбкой протягивающего ему руку. Са̀тори сложно было назвать симпатичным: длинное, узкое лицо с большим носом и слегка загнутым вниз кончиком, выглядело грубовато. Вечно растрёпанные каштановые волосы выдавали в нём человека, который не привык следить за внешностью. Первое же, что бросалось в глаза — это его высокий рост и худоба. Верду было всё равно, как человек одет или выглядит, на него большее впечатление произвели глаза учёного. Умные, с каплей затаившейся в глубине иронии, они сразу притягивали к себе внимание.

  Верд хотел было сказать, что рад познакомится, но Са̀тори перебил его:

  — Не утруждайте себя любезностями, дорогой Верд, формальности в корпорации не особо приняты. Впрочем, вы сами скоро всё увидите.

  Рядом с учёным стоял подросток, пришедший с Рэнди. Казалось, ему нет дела до того, о чём разговаривают люди. Он с интересом рассматривал кого-то в толпе. Верд с любопытством посмотрел на него. В отличие от информации на других работников, досье этого мальчика не было подробным, поэтому о нём мало что было известно. Са̀тори перехватил его взгляд и понимающе улыбнулся. Не обращая внимания, что мальчик их слышит, он затараторил:

  — Его зовут Элл, Эллиот. Ему пятнадцать лет и он мой лучший эксперимент, — учёный с гордостью посмотрел на подростка, который даже не обернулся в их сторону. — Впрочем, ничего большего вы о нём не узнаете. Думаю, досье уже просмотрели? В нём, скорее всего, нет даже имени, а стоит лишь номер. У Рэнди на него большие планы. Хотя мы могли его и переоценить… — учёный задумчиво посмотрел на Элла.

  Тот поднял голову и достаточно едко произнёс:

  — А могли и недооценить, не так ли? Здравствуйте, — ­­­­­­он протянул Верду руку. Тот изумлённо посмотрел на подростка и пожал его ладонь.

  В лице мальчика не было той детской непосредственности, которую ожидаешь от пятнадцати лет. Эллиот достаточно откровенно смотрел на него, не отводя взгляда. Верд уже отвык от такого. Как правило, люди его боялись и опускали глаза при встрече, да и общался он в основном с теми, чья совесть нечиста. Более того, Верду казалось, будто мальчик бросает ему вызов, хотя это и было невозможно. Верд привык давать оценку людям за несколько минут, но сейчас не мог этого сделать. Элл будто бы прочёл его мысли и, слегка улыбнувшись лишь уголками губ, сказал:

  — Я кажусь вам странным? Непохожим на подростка? Так думают все, когда видят меня в первый раз.

Свадьба

  — Ну что, вы готовы? — раздался рядом голос Рэнди, прерывая их разговор. –  Вот и всё, конец свободе — казалось, жених не особо печалился по этому поводу

  Церемония была стандартной, обещания в вечной любви и верности, служитель света, поздравления гостей, сплетни и ещё раз сплетни. Всё это Верда интересовало мало. Он старался держаться в тени, но всё равно слышал, как в уголках обсуждали, что невеста дочь убийцы. Едва ли их слова могли его задеть, слишком многое знал он о большинстве из них и прекрасно понимал, что эти люди никогда не примут его в свой круг. Но вот дочь – это совсем другое. С женой Рэнди придётся считаться, а внуки будут полноправными членами этого общества. 

  Он же позаботится, чтобы корпорация процветала, а с головы его зятя не упал ни один волосок. Иннина посмотрела на отца и улыбнулась, Верд улыбнулся ей в ответ. Са̀тори с кем-то беседовал неподалёку, пытаясь что-то объяснить собеседнику. Руками он махал настолько активно, что едва не задевал нос бедолаги, который его слушал. Рэнди разговаривал в дальнем углу с двумя мужчинами, лица их были серьёзны и, похоже что они спорили о чём-то. Верд поискал глазами Элла – тот стоял один у окна и рассматривал происходящее на улице. Ему явно не было дела до тех, кто сегодня пришёл на свадьбу, скорее всего, он появился тут всего лишь из уважения к Рэнди.

  — Не особо нравится этот мальчуган? — Са̀тори стоял рядом. — Эллиот уже привык к такому. Людям он кажется странным, а они не любят то, чего не в силах понять.

  — Почему он такой? — Верду и правда было любопытно узнать, что с мальчиком не так.

  — Может, я вам и расскажу однажды, — хитро посмотрел на него учёный. — А сейчас идёмте, дружище, поиграем в донтс (игра похожая на шахматы).  Беседовать со всеми этими людьми – слишком большое испытание для меня. Их мало интересует наука, но они с удовольствием сплетничают по любому поводу. И знаете, им это и в правду интересно. Кстати! Эти добрые люди поведали мне, что вы наёмный убийца, — Са̀тори с интересом посмотрел на Верда.
 
   — Идёмте, идёмте. — и он, не дожидаясь ответа, направился к выходу.

  Верд недолго думая пошёл за ним, но в дверях обернулся и обнаружил, что мальчика уже не было у окна. 

  Рэнди стоял у стены и задумчиво глядел на свою жену. Несколько женщин о чём-то расспрашивали её. Иннина смущалась от их вопросов, она явно не привыкла к столь пристальному вниманию. Теперь ей придётся общаться с этими людьми, улыбаться им и слушать тот бред, который они несли.  Он помнил своё удивление, когда вместо серьёзных переговоров ему рассказывали местные побасёнки, про людей которых он даже не знал. Со временем это вошло в привычку и перестало так раздражать. Но стать таким же он не смог, лишь улыбался и согласно кивал, делая вид, что поддерживает беседу. Иннине тоже предстоит научиться этому, правда, он не особо хотел, чтобы жена была похожа на светских болтушек.Рэнди решительно подошёл к ней и, взяв за руку, к большому разочарованию собеседниц увёл её на балкон. Ему хотелось только молчать, стоять рядом с этой женщиной и глядеть на голографические волны внизу. Иннина будто почувствовала его настроение и просто глядела вдаль, не произнося ни слова.

  Каждый думал о своём.